A incrível história de sobrevivência de uma mulher no Ártico

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Ada Blackjack ficou mais de 6 meses sozinha, em uma região inóspita, inabitada, entre ursos polares e outros animais.

Ernest Shackleton sem dúvida é um dos maiores nomes das primeiras grandes expedições européias. Ele trouxe até os dias de hoje lições de sobrevivência, liderança e manejo de grupo em condições extremas. Porém há uma história fascinante de uma mulher, que sobreviveu as piores condições do Ártico, sem nenhum tipo de experiência em expedições.

Quando Ada Blackjack atracou em 1921 em um pedaço de terra ao norte da Sibéria, a pequena mulher Inupiat (comunidades nativas do oeste do Alaska) era uma improvável heroína do Ártico. 

Em seu papel como costureira de uma expedição composta de quatro homens e uma gata chamada Vic, Blackjack estava certo de que durante seu contrato de um ano costurando equipamentos de sobrevivência na Ilha Wrangel, ela seria bem alimentada e cuidada sem precisar participar de o cansativo dia-a-dia da sobrevivência do Árctico.

Ada Blackjack, Allan Crawford, Lorne Knight, Fred Maurer e Milton Galle

Mas no momento em que o navio de resgate chegou ao horizonte quase dois anos depois, Blackjack, que viria a ser conhecida como “A Robinson Crusoé mulher”, era o único membro da expedição ainda vivo – isto é, além de Vic, a gata. 

A tímida alfaiate com o medo incapacitante dos ursos polares aprendera a atirar e a fazer armadilhas para caçar e evitar a constante ameaça da fome.

Quando ela saiu para encontrar a equipe de resgate, vestindo roupas feitas de de renas que ela mesma costurara, seu rosto esquelético exibia um sorriso triunfante.

Ada nasceu em 1898 em Spruce Creek, no Alasca, em um assentamento remoto ao norte do círculo polar ártico. Enquanto o Blackjack era Inupiat, ela não foi criada com nenhum conhecimento de caça ou sobrevivência na selva. 

Em vez disso, foi criada por missionários metodistas que lhe ensinaram um inglês suficiente para estudar a Bíblia, além de tarefas domésticas, costura e culinária.

Com 16 anos, ela se casou com Jack Blackjack, um motorista de trenós puxado por cães, e juntos tiveram três filhos. Dois de seus filhos morreram antes de Jack abandonar Ada na Península Seward em 1921.

Ada Blackjack e seu filho Bennet em 1923. Crédito: © TopFoto 
Ada Blackjack e seu filho Bennet em 1923. Crédito: © TopFoto 

Ada, abandonada, caminhou 40 milhas de volta para Sitnasuaq, no Alaska, com seu agora único filho, Bennet, que tinha cinco anos de idade.

Quando ele estava cansado demais para andar, ela o carregou. O menino sofria de tuberculose e problemas gerais de saúde, e os Blackjack não tinham recursos para cuidar dele adequadamente.

Desamparada, ela colocou Bennett em um orfanato local, prometendo que ela iria encontrar uma maneira de ganhar dinheiro suficiente para trazê-lo de volta para casa.

A expedição para a Ilha Wrangel

Foi nessa época, que Ada Blackjack ouviu falar de uma expedição a caminho da Ilha Wrangel e que eles estavam procurando uma costureira nativa do Alasca que falasse inglês.

Ilha Wrangel, que fica ao norte da Sibéria, no Oceano Ártico. - Domínio Público
Ilha Wrangel, que fica ao norte da Sibéria, no Oceano Ártico. – Domínio Público

A expedição, organizada pelo carismático explorador do Ártico Vilhjalmur Stefansson, era, na melhor das hipóteses, um empreendimento mal concebido. Na pior das hipóteses, foi um ato deliberadamente negligente e de grande prepotência. 

Usando a força de sua celebridade como um experiente explorador, Stefansson reuniu uma equipe de quatro jovens – Allan Crawford, 20, Lorne Knight, 28 anos, Fred Maurer, 28, e Milton Galle, 19, para reivindicar a Ilha Wrangel para o Império Britânico.

Mesmo que a Grã-Bretanha nunca tenha demonstrado o menor interesse nisso. Apesar de Stefansson ter escolhido a equipe e financiado a missão, ele nunca teve qualquer intenção de se juntar à equipe e enviou sua equipe lamentavelmente inexperiente ao norte com apenas seis meses de suprimentos e garantias vazias de que “o simpático Ártico” forneceria uma possibilidade de fazer mercado.

Ada Blackjack tinha muitas dúvidas sobre embarcar em uma expedição de quatro homens, especialmente como ela tinha inicialmente pensado que seria apenas uma das muitas pessoas nativas do Alasca a bordo. 

Mas como os bicos de costura e serviço de limpeza que ela fazia em sua cidade nunca seriam suficientes para cuidar de  Bennett e a expedição da Ilha Wrangel prometia um salário de 50 dólares por mês, uma quantia que para Ada era inédita.

E assim, mesmo depois que o resto da tripulação do Alaska, contratada recuou, em 9 de setembro de 1921, Ada embarcou mesmo assim com Crawford, Knight, Maurer, Galle e a gata do navio Victoria.

Durante o primeiro ano na Ilha Wrangel, a expedição cumpriu as promessas de Stefansson, mas quando o verão chegou ao fim, o jogo outrora abundante e o mar congelou ao horizonte sem nenhum sinal do navio que viria buscá-los. 

Com pouco conhecimento sobre a expedição, o Teddy Bear, o navio fretado para buscá-los, foi forçado a voltar devido ao gelo impenetrável. Com o tempo, a expedição enfrentou a realidade de que teria que durar até o verão seguinte.

Acampamento da tripulação na Ilha Wrangel - Domínio Público
Acampamento da tripulação na Ilha Wrangel – Domínio Público

No início de 1923, a situação tornou-se terrível: Knight estava extremamente doente com escorbuto não diagnosticado. 

Em 28 de janeiro de 1923, Crawford, Maurer e Galle tomaram a decisão de deixar a Ada Blackjack para cuidar de Knight mortalmente doente e partiram a pé através do gelo para a Sibéria, em busca de ajuda. Eles nunca foram vistos novamente.

Durante seis meses, Ada Blackjack ficou sozinha com Knight. Ela serviu como “médica, enfermeira, companheira, criada e caçadora, tudo em uma única mulher”, disse o Los Angeles Times em 1924.

Knight projetou a raiva que sentia por sua impotência sobre ela, criticando-a constantemente, por julgar que ela não cuidava melhor dele. Ada não permitia que isso a fizesse desanimar, mas confidenciou em seu diário:

Ele nunca para e pensa o quanto é difícil para as mulheres ocuparem o lugar de quatro homens, para o trabalho com a madeira, alimentá-lo, colocá-lo em sua cama e limpar a merda para ele. ”

Ada Blackjack

Quando Knight passou, Blackjack registrou devidamente o evento na máquina de escrever de Galle, escrevendo :

A morte do Sr. Knights 
Ele morreu em 23 de junho.

Eu não sei a que horas ele morreu. 
De qualquer forma eu escrevo. Só para 
deixar o Sr. Steffansom saber que mês ele 
morreu e que dia do mês.

escrito pela Sra. Ada B, Jack.

Após o falecimento de Knight, Ada recusou-se a cair em desespero. Em vez disso, lançou-se ferozmente à tarefa de sobreviver, pensando em reecontrar seu filho. 

Não tendo nem a força física nem a força emocional para enterrar o cadáver de Knight, ela o deixou em sua cama dentro de seu saco de dormir e ergueu uma barricada de caixas para proteger seu corpo de animais selvagens.

Ada se mudou para a tenda de armazenamento para escapar do cheiro de decadência… Ela fincou troncos no chão para reforçar as paredes e o teto da tenda. Ela construiu um armário de caixas, que colocou na entrada, e nela guardou seus binóculos e munições.

Jennifer Niven em seu livro biográfico baseado nos diários de Ada Blackjack

O mais importante é que o Ada construiu um suporte de armas acima da cama para não ser pega de surpresa se os ursos polares se aventurassem muito perto do acampamento.

Ada Blackjack: esquerda, no equipamento de inverno, e à direita, removendo a gordura de uma pele de foca
Ada Blackjack: esquerda, no equipamento de inverno, e à direita, removendo a gordura de uma pele de foca. Domínio Público

Durante três meses, Ada Blackjack ficou sozinha. Ela aprendeu a montar armadilhas para atrair raposas, aprendeu a atirar em pássaros, construiu uma plataforma acima de seu abrigo para poder avistar ursos polares à distância.

Construiu também um barco de madeira flutuante e lona esticada (skin on frame), pois o bote inicialmente trazido para a ilha foi perdido em uma tempestade.

Ela até experimentou o equipamento de fotografia da expedição, tirando fotos de si mesma do lado de fora do acampamento.

Em 20 de agosto de 1923, quase dois anos após o primeiro desembarque na Ilha Wrangel, a escuna Donaldson chegou ao horizonte para resgatar a perseverante costureira, que estava se saindo muito bem sozinha. 

“Ada Blackjack dominou seu ambiente até o momento do resgate, e parece que ela poderia ter vivido lá por mais um ano, embora esse isolamento tenha sido uma experiência terrível.” 

Tripulação do barco de resgate

Quando a notícia do trágico fim da expedição se espalhou, Blackjack se viu no epicentro de uma enxurrada de atenção da imprensa louvando-a como um herói e elogiando-a por sua coragem.

Mas a costureira quieta se esquivou da atenção e dos títulos, insistindo que ela era simplesmente uma mãe que precisava voltar para seu filho.

Ada se reencontrou com seu filho Bennet e usou seu pagamento, que era menor do que lhe haviam prometido, para procurar tratamento para a tuberculose em um hospital de Seattle. Mais tarde, ela teve um segundo filho, Billy, e voltou a morar no Alasca.

Mas apesar desse final aparentemente feliz, os anos restantes de Blackjack foram marcados por tristeza e pobreza generalizadas. 

Enquanto Stefansson e outros lucravam com a história da trágica expedição, Blackjack não viu nada desse dinheiro, e campanhas de difamação contra seu personagem mais tarde surgiram, alegando que ela recusou-se a cuidar de Knight. 

Os problemas de saúde de Bennet nunca foram totalmente resolvidos, e ele morreu de um derrame cerebral em 1972, aos 58 anos. Blackjack no fim da vida, vivia em um lar de idosos em Palmer, no Alasca, até falecer, aos 85 anos. Ela foi enterrada ao lado de Bennet.

Esse é o livro de Jennifer Niven que conta a história de Ada.

O livro se chama “Ada Blackjack: A True Story of Survival in the Arctic” e só está disponível em inglês, podendo ser encontrado na Amazon.

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